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Cáncer Testicular

¿Qué son los testículos?

Los testículos son las glándulas sexuales masculinas y forman parte del sistema reproductor del hombre. Los testículos también se llaman testis o gónadas. Están ubicados detrás del pene en una bolsa de piel llamada escroto.

Los testículos producen el esperma y varias hormonas masculinas, entre ellas la testosterona. Las hormonas controlan el desarrollo de los órganos reproductores así como otras características masculinas: el vello facial y corporal, la voz profunda y los hombros anchos.

¿Qué es el cáncer testicular?

El cáncer que se desarrolla en un testículo se llama cáncer testicular. La Sociedad Americana del Cáncer (American Cancer Society) calcula que en el año 2008 se diagnosticarán en Estados Unidos aproximadamente 8.090 casos nuevos de cáncer testicular. Se calcula que 380 hombres morirán de cáncer testicular en el año 2008.

El cáncer testicular es una de las formas más curables de cáncer.

Cuando el cáncer testicular se propaga, las células cancerosas son transportadas por la sangre o por la linfa, un líquido casi incoloro producido por los tejidos de todo el cuerpo. El líquido pasa a través de los ganglios linfáticos, los cuales filtran las bacterias y otras sustancias anormales como las células cancerosas.

¿Cuáles son los síntomas del cáncer testicular?

A continuación, se enumeran los síntomas más comunes del cáncer testicular. Sin embargo, cada individuo puede experimentar los síntomas de una forma diferente. El Instituto Nacional del Cáncer aconseja que los hombres consulten a un médico si alguno de los síntomas siguientes persiste durante dos semanas o más:

  • Un bulto en cualquiera de los testículos.

  • Agrandamiento de un testículo.

  • Sensación de pesadez en el escroto.

  • Dolor "sordo" en la parte inferior del abdomen o en la ingle.

  • Acumulación súbita de líquido en el escroto.

  • Dolor o incomodidad en un testículo o en el escroto.

  • Agrandamiento o aumento de sensibilidad de los senos.

Los síntomas del cáncer testicular pueden parecerse a los de otras condiciones o problemas médicos. Siempre consulte a su médico para el diagnóstico.

¿Qué causa el cáncer testicular?

Se desconoce cuál es la causa exacta del cáncer testicular. Sin embargo, hay muchos factores que aumentan el riesgo de contraer la enfermedad.

¿Cuáles son los factores de riesgo de contraer el cáncer testicular?

La causa exacta de esta enfermedad no se conoce. Sin embargo, los estudios muestran que algunos hombres son más propensos que otros a desarrollar cáncer testicular. Los factores posibles de riesgo incluyen los siguientes:

  • Edad
    La mayoría de los cánceres testiculares afectan a hombres entre los 20 y 54 años de edad.

  • Criptorquismo - falta de descenso testicular.

  • Riesgos ocupacionales
    Los mineros, las personas que trabajan con gas o con cuero, los trabajadores de las fábricas procesadoras de alimentos y bebidas, y los trabajadores de las empresas de servicios públicos corren un mayor riesgo.

  • Antecedentes familiares.

  • Historia personal de cáncer en el otro testículo.

  • Raza y etnia
    El índice de cáncer testicular es más alto en los caucásicos (raza blanca) que en otras poblaciones.

  • Infección por VIH.

  • Los hombres cuyas madres tomaron la hormona dietilestilbestrol (su sigla en inglés es DES) durante el embarazo para prevenir el aborto.

¿Se puede prevenir el cáncer testicular?

Actualmente no hay ningún método para prevenir la enfermedad porque:

  • No hay ninguna causa conocida de la enfermedad.

  • Muchos de los factores de riesgo sugeridos no pueden cambiarse.

  • Muchos hombres que tienen cáncer testicular no tienen los factores de riesgo sugeridos.

Sin embargo, el autoexamen testicular puede mejorar las oportunidades de detectar a tiempo un tumor canceroso.

Procedimiento para el autoexamen testicular (su sigla en inglés es TSE)

  • El mejor momento para el autoexamen testicular es justamente después de un baño con agua tibia, cuando el tejido escrotal está más relajado.

  • Parado frente a un espejo, coloque los dedos pulgares en la parte frontal del testículo y sosténgalo con el índice y con el dedo medio de ambas manos.

  • Con mucho cuidado ruede el testículo entre los dedos y los pulgares. Palpe para detectar protuberancias, endurecimiento o engrosamiento. Compare la sensibilidad en cada testículo.

  • Si usted encuentra un bulto, consulte a su médico lo más pronto posible.

El autoexamen testicular no sustituye los exámenes médicos rutinarios llevados a cabo por su médico.

¿Cómo se diagnostica el cáncer testicular?

Además del examen físico y la historia médica completa, los procedimientos para el diagnóstico del cáncer testicular pueden incluir los siguientes:

  • Ecografía  -  técnica de diagnóstico que utiliza ondas sonoras de alta frecuencia para crear imágenes de los órganos internos.

  • Exámenes de sangre  -  evaluación de muestras de sangre para detectar niveles aumentados de ciertas proteínas y enzimas con el fin de determinar si se encuentran presentes células cancerosas o para determinar la cantidad de cáncer presente.

  • Biopsia  -  procedimiento en el que se extraen muestras de tejido (con una aguja o durante la cirugía) para examinarlas con un microscopio con el fin de determinar si existen células cancerosas o anormales.

Cuando los tumores testiculares están presentes, se puede quitar el tumor entero, así como el testículo y el cordón espermático para prevenir la propagación de las células cancerosas a través de los sistemas linfáticos y de la sangre.

Clasificación por etapas del cáncer testicular:

La clasificación por etapas es el proceso de determinar si el tumor se ha propagado y hasta dónde. Las opciones de tratamiento se basan en los resultados de la clasificación por etapas. Los procedimientos para determinar las etapas incluyen los siguientes:

  • Tomografía computarizada (También llamada escáner CT o CAT.)  -  procedimiento de diagnóstico por imagen que utiliza una combinación de rayos X y tecnología computarizada para obtener imágenes de cortes transversales (a menudo llamadas "rebanadas") del cuerpo, tanto horizontales como verticales. Una tomografía computarizada muestra imágenes detalladas de cualquier parte del cuerpo, incluyendo los huesos, los músculos, la grasa y los órganos. La tomografía computarizada muestra más detalles que los rayos X regulares.

  • Linfangiograma  -  imágenes del sistema linfático por medio de la inyección de un contraste en los vasos linfáticos para intensificar las imágenes.

  • Imágenes por resonancia magnética (su sigla en inglés es MRI)  -  procedimiento de diagnóstico que utiliza una combinación de imanes grandes, radiofrecuencias y una computadora para producir imágenes detalladas de los órganos y estructuras dentro del cuerpo.

Además de estos procedimientos de imágenes pueden solicitarse rayos X del tórax, escáner de los huesos o de otro tipo.

Tratamiento del cáncer testicular

El tratamiento específico del cáncer testicular será determinado por su médico basándose en lo siguiente:

  • Su edad, su estado general de salud y su historia médica.

  • Qué tan avanzada está la enfermedad.

  • Su tolerancia a determinados medicamentos, procedimientos o terapias.

  • Sus expectativas para la trayectoria de la enfermedad.

  • Su opinión o preferencia.

Hay varias clases de tratamientos para el cáncer testicular, incluyendo los siguientes:

  • Cirugía (para quitar el tumor y el testículo).

  • Radioterapia (para eliminar las células cancerosas o disminuir el índice de crecimiento).

  • Quimioterapia o terapia sistémica (utilización de medicamentos para eliminar las células cancerosas de todo el cuerpo).

  • Trasplante de células madre - extraer células madre del paciente o de la médula ósea de un donante y reinfundirlas en el paciente para asistir en la producción de células sanguíneas sanas.